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A principios de la década de los 70 la joven Reagan MacNeil (Linda Blair) comienza a experimentar violentos cambios de humor, tras diversas pruebas médicas su desesperada madre decide acudir a la iglesia para que a la niña le practiquen un exorcismo para expulsar al demonio que se ha apoderado de ella como consecuencia de haner realizado diversas sesiones de ouija.

El encargado de investigar la posible posesión será el jesuita Padre Karras (jason Miller), utilizando para ello la búsqueda de ciertos detalles que puedan advertir de la presencia del maligno dentro del cuerpo de la joven Regan, para en caso de que el resultado inique la presencia del demonio realizar el exorcismo.

Tras estas investigaciones y comprobar que en efecto Regan está poseida, la iglesia avisará al experimentado padre Merrin (Max Von Sydow) para que realice el exorcismo y ayude en esta dificil situación tanto a la niña y a su familia como al padre karras.

La sobriedad de la película y su oposición entre religión y ciencia, comentado por su director mediante la siguiente declaración: : «Es una parábola del cristianismo, de la eterna lucha entre el bien y el mal» han hecho de esta cinta un clásico, casi todo el mundo ha oido hablar de la ella, o conoce cuando menos alguna escena (bien sea por verla en el momento de su estreno o de su reestreno, o a traves de las parodias realizadas en Scary Movie o Los Simpson)

La película se basa en la novela homonima de William Peter Blatty, publicada en 1971 y cuya trama se ha mantenido en la película; la base de esta novela se encuentra en un exorcismo real realizado a un niño en 1949 y del que el autor tubo noticia en 1950.

Tras conocer esto el autor comenzó a investigar y a redactar su novela, que como puede verse, no tardó en ser adaptada al cine, adaptación en la que participó el autor y por la que le dieron el oscar a mejor guión adaptado.

Como curiosidades sobre la película se podrían destacar las siguientes:

  • La Warner Bros quería en un principio que la cinta fuese dirigida por Stanley Kubrick, pero éste desechó la oferta. Finalmente optaron por Friedkin porque había alcanzado gran prestigio con la exitosa película French Connection.
  • El actor que inicialmente la Warner Bros quería que interpretara al padre Merrin era Marlon Brando, pero el director lo descartó porque pensó que la audiencia vería al filme como “la película de Marlon Brando”. También se consideró para este rol a Jack Nicholson.
  • El rol de Chris MacNeil fue ofrecido a Jane Fonda y Audrey Hepburn. La primera actriz rechazó el papel por considerar la trama muy fuerte, mientras que la segunda exigió que el filme se rodara en Roma; petición que el estudio rechazó por el alto costo económico que implicaba.
  • La actriz Mercedes McCambridge, quien interpretó la voz del Diablo, demandó al estudio porque su nombre no apareció en los créditos finales de la película. Finalmente ganó el juicio y debieron agregarla.
  • Linda Blair, su protagonista, ha sido homenajeada en muchos y diversos eventos y festivales -incluido el de Cine de Málaga 2008- y también aparece como constante referencia en el exitoso Espectáculo de Teatro Interactivo de Terror “EL ROCE DE LAS ALAS” de Pablo Samartín debido a las famosas y parodiadas frases de su inseparable personaje de niña poseída.

Como última curiosidad destacable decir que durante mucho tiempo se la ha incluido en una lista de películas malditas, debido a que durante su producción o con posterioridad a ella han occurrido hechos extraños (las muertes de Heather O’Rouke y Dominique Dunne de Poltergeist, la aparicion de fantasmas durante el rodaje o incluso la captura de psicofonías). Los hechos extraños de el exorcista pasan por un incendio de parte de los decorados, diversos accidentes acaecidos (con posterioridad al rodaje) a la familia del productor (casado por esos años con la actriz Tippi Hedren y padres de la tambien actriz Melanie Griffith) uno de los actores murió dos días despues de rodar la escena de su muerte también se dice que varias personas murieron durante los pases de la película ¿realidad?¿intento de conseguir que la gente fuera a ver la película? que cada uno juzgue lo que crea más conveniente…

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